Foto: John D. and Catherine T. MacArthur Foundation

Lesbisk amerikansk-pakistaner med storbragd

Kvantefysikeren Nergis Mavalvala skaper bølger, etter å ha funnet ut om bølger.

Utrop nr. 23/2016 (09.06.2016)

Lahore-fødte Mavalvala, som bor i Massaschussets i USA, ble omtalt i et intervju med den pakistanske avisen The Express Tribune tidligere i vinter.

I intervjuet ble hun fremhevet som en av flere toppforskere i et team ved Massachusetts Institute of Technology (MIT) som klarte å finne bevis på at gravitasjonsbølger eksisterer. Teamet hun var en del av (LIGO, Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory) klarte å bygge avanserte sensorer, som via enorme laserbaserte interferometre (bildet under) oppdaget gravitasjonsbølger fra en kollisjon mellom to svarte hull, som skjedde for 1,3 milliarder år siden.

Enorm satsing, enorme resultater: Slik ser den ene armen av LIGO-interferometret-ut.
Foto: Wikimedia Commons

Bølgene nådde jorden 14. september 2015, og bare noen måneder senere kunne de endelig bekreftes av LIGO-teamet. Oppdagelsen og den endelige bekreftelsen ble regnet som et kjempestort gjennombrudd i å fysisk bevise Albert Einsteins gravitasjonshypoteser fremlagt i 1915, som del av hans relativitetsteori.

Summen av store og små ting
47-årige Mavalvala ble født i Karachi, i en ikke-muslimsk (zoroastrisk) familie. Her tok hun grunnskole- og videregående utdanning. Hun flyttet så videre til USA og tok utdanning i kvantefysikk og astrofysikk ved MIT. 

Etter å ha blitt kjent med forsker emeritus ved MIT, Rai Weiss, ble hun inspirert til å gå i gang med startfasen av LIGO-prosjektet. Weiss (83), en tysk jøde som gjorde amerikaner av seg på 30-tallet etter å ha flyktet sammen med familien sin fra Nazi-Tyskland, er kjent som en av de fremste ekspertene på laserteknologi ved MIT. Uten hans laserkompetanse ville ikke LIGO-prosjektet, som baserer seg på denne teknologien,  i det hele tatt ha kommet i gang.

– Vitenskapelige funn er summen av store og små ting. Når mindre til større biter av eksperimenter lykkes i en helhet, og når naturen gir deg bekreftelsen som du har ventet på, uttalte hun til avisen.

Åpent lesbisk
Samtidig er Mavalvala kjent fra før av som en barrierebryter. I 2012 kom hun offentlig ut som lesbisk i et intervju med Science Magazine, etter å selvdefinerte seg som "skeiv og farget". Hjemme i Massaschussets deler hun hus med partneren av samme kjønn og deres felles barn.

– Jeg har ikke noe imot å være på ytterkanten av enhver sosial gruppe. Det gjør at man blir mindre begrenset av regler. Jeg er bare meg selv, men ut av det kommer det noe positivt, sa hun den gangen.