Libanon, Midtøstens nye langrennsnasjon?

Salim Lozom (t.v.) og Elie Tawk (t.h.) ønsker at flere skal få tilgang på langrenn i Libanon
Foto: Nora Keryell
Libanon har fått fokus for den voldsomme økonomiske kollapsen de er inne i – men bak kulissene jobber OL-utøver Elie Tawk (19) iherdig med å rette Oppmerksomheten mot noe helt annet.
83Shares

– Vår største drøm er å skape en sterk langrennskultur her hjemme i Libanon, sier Elie Tawk.

Det er tøft å lese om Libanon i disse dager. Landet befinner seg i en dyp økonomiske krise,
og fattigdommen har økt dramatisk de siste to årene. De som har kunnet, har forlatt landet for lengst. Mange av dem unge og lovende i søk om en bedre fremtid.

Elie Tawk (19) og Salim Lozom (19) har derimot store ambisjoner for hverandres og andre
unges fremtid i hjemlandet. De to langrennsløperne skal nemlig gjøre langrenn til en
veletablert idrett i Libanon.

– Vi har et vakkert land med storslagen natur og ideelle langrennsforhold, men veldig få vet
om det.

Langrenn på toppen av Levanten

1500 meter over havet ligger Bsharri, en liten fjellby i Nord-Libanon. Det er – 3 grader, solen
skinner, og på toppen av de snøfylte fjellplatåene skimtes det varme sandfargede berget som
kjennertegner regionen.

Lite konkurranse om plassen i Bsharri-fjellene.
Foto : Sunniva Skjeggestad

Bsharri er det eldste skiområdet i Libanon, og siden femtitallet har lokale og internasjonale
turister tatt seg hit for å stå alpint. Men ikke på langrenn. Frem til nå.

– I dag skal vi stå på langrenn i sedertreskogen Cedars of God, sier Salim stolt av å kunne
fortelle om den eldgamle skogen som står på UNESCOs verdensarvliste.

Skiskolen han og Elie driver, Cedars Ski Academy, har fått navnet sitt derfra. Han er iført
langrennstøy fra topp til tå, og har til og med på skisko-kalosje.

– Det er viktig å ta vare på skiskoene og ikke gå på grus, slik at de kan vare over flere
sesonger, føyer han til.

Det hele startet da Det internasjonale skiforbundet (FIS) så potensialet for langrenn som idrett i regionen. Etter strategisk planlegging ble et intensivt program satt opp i 2019 med utvalgte barn fra fjellbyen som skulle trenes opp av den tidligere serbiske OL-utøveren Aleksandar Milenković og den argentinske langrennsløperen Lola Lovisolo. Salim og Elie viste god og lovende fysikk, og har siden konkurrert i internasjonale mesterskap i blant annet Tyskland og Sveits. Nå er Elie på plass i Beijing for å konkurrere i OL 2022 som Libanons eneste langrennsløper.

På langrennstur i sedertreskogen Cedars of God i Libanon.
Foto : Sunniva Skjeggestad

– Det er mange ekstremt gode langrennsløpere i OL, spesielt dere nordmenn, men også
russerne. Jeg er veldig stolt av å kunne representere landet mitt. Målet mitt, som jeg alltid sier til meg selv i forkant av et renn, er å slå min siste rekord. Jeg tror den tankegangen har fått meg til der jeg er i dag, forteller Elie.

Tenker forbi OL

For mange idrettsutøvere er VM og OL målet. For Elie og Salim handler langrenn om noe
enda større.

– Vi har som ambisjon å trene opp fremtidens langrennsløpere, og sette Libanon på kartet for utenlandske langrennsløpere.

Da de så etterspørselen og muligheten, bestemte de seg for å etablere sin egen skiskole.
Løypene lå høyt over havet, mellom 1800 og 3000 meter, ideelt for høydetrening og lange
sesonger. I utleieboden står det nå 40 par ski, mange av dem til barn. Skiene har de kjøpt og
fraktet selv fra utlandet, med egne oppsparte midler. Madshus ski står også på rekke og rad.

– Vi gjør alt selv her! sier de stolte. Skisporene også.

Hver gang de skal preppe løyper, betaler de 100 dollar ut av egen lomme til alpinanlegget for
å få bruke tråkkemaskinen deres. Deretter låner de snøscooteren fra hæren som har base her oppe, og kjører opp spor med en liten sporsetter på tilheng. Tråkkemaskinen tåler dessverre ikke kulden så godt, så den slutter å fungere i ny og ne.

– Det er litt kjipt, sukker gutta.

Drømmen er en løypemaskin – for å legge til rette for de virkelig gode skiopplevelsene. En
som tåler all slags vær og terreng.

– Til neste år, hvis vi får samlet inn 10 000 dollar, så har vi kanskje råd til en ordentlig
løypemaskin. Med en slik kunne vi enkelt tråkket opp 30 kilometer med gode løyper, sier
Salim drømmende.

De har ved flere anledninger søkt om støtte fra diverse organer uten hell.

– Det er ikke lett å promotere langrenn når staten hverken vil eller kan hjelpe deg.

Oppdrar libanesere til å ta vare på naturen

På samme måte som de tar vare på skiskoene, er Salim og Elie også veldig opptatt av å ta
vare på naturen. I tråd med den økonomiske krisen lider dessverre også naturen. Det finnes lite, om ikke noe søppelvett i Libanon, og det synes på veien oppover mot fjellet og løypene.

Mange turister er kommet for å se på vinteren i all sin prakt. De har parkert biler og små
busser langs fjellveien og satt seg ned for å spise, røyke vannpipe, og ta selfies. Mange selfies. Rundt dem ligger det også mye søppel. Matrester, emballasje og røykstumper. Det
kan minne om Holmenkollen etter femmila.

Elie og Salim stopper bilen og ber bussjåførene og andre bilister plukke opp søppelet når de
drar. De møter motstand, og bestemmer seg til slutt for å ringe politiet i etterkant av
konfrontasjonen. Om ikke de klarer det, så kanskje politiet kan få turistene til å plukke opp
etter seg. Salim og Elie føler mye på samfunnsansvaret.

– Langrenn knytter deg til naturen fordi fjellene og skogene blir ditt andre hjem. Du føler at
du må beskytte det. Vi gjør så godt vi kan, og noen ganger innebærer det å kjefte på turister,
sier Salim med et lurt smil.

Det sies at man i Libanon kan stå på ski om morgenen og bade i sjøen om ettermiddagen. Til
dette svarer gutta at det selvfølgelig er mulig.

– Man kan til og med konkurrere i et renn om morgenen og bade i sjøen om ettermiddagen.
De referer til sommerskirennet Glacier cup på toppen av Libanons høyeste fjell, Qurnat as
Sawdā, 3088 meter over havet.

– Det er veldig gøy. Og beintøft, legger Elie til.

Norske forbilder og junior-VM i Norge

Gutta følger ivrig med på flere norske langrennsløpere. De debatterer hvem som er best
mellom Petter Northug og Johannes Høsflot Klæbo. Men hva med broren til Northug, Even,
ja han har gjort det veldig bra i det siste, skyter Elie inn. Salims favoritt er Northug, og Elies
er Klæbo. Selv i Libanon er man todelt om favorittene.

Vi har veldig lyst til å dra til Norge og oppleve hjemlandet til langrenn!

De håper å komme seg til Norge for junior-VM 2022 på Lygna, og venter på avklaring fra det
libanesiske skiforbundet.

Men nå først fokuserer Elie på OL i Beijing. Han konkurrerte i sprinten tirsdag 8. februar, og
15 km klassisk fredag 11. februar.