Foto: Stephen Gerard Simmersholm

Josef måtte til USA for å lykkes

– I begynnelsen var det veldig vanskelig. Jeg fikk avslag fra alle i Norge, folk lo da jeg fortalte dem om superhelten min. Det var tøft og ensomt. Folk tok meg ikke seriøst. Til slutt dro jeg til USA, da jeg følte at dette var min siste sjanse, forteller Josef Yohannes.

Utrop nr. 13/2018 (29.03.2018)

Vi er på Kulturhuset i Oslo og venter spent på at tegneserieskaper Josef Yohannes skal komme og fortelle oss om sin reise med "The Urban Legend". Ute skinner solen og det er fint vær.

En blid og entusiastisk Josef møter oss i Kulturhusets nye flotte lokaler. Han har nylig kommet tilbake fra Statene. Yohannes har gjort stor suksess med tegneserien i USA og begynner å fortelle oss engasjert om nye planer og utviklinger for tegneserien:

– Jeg har nettopp begynt å jobbe med sesong fire som storlanseres i USA i år, og hvor den har skapt stor interesse. Jeg var nylig i USA hvor jeg møtte folk i Hollywood som har stor tro på og interesse for The Urban Legend, sier Yohannes.

En lærers reise
Tegneserien handler om en ung lærer som er lei av at hjembyen stadig blir mer utrygg og korrupt. Han bestemmer seg for å ta opp kampen mot kriminaliteten og blir "The Urban Legend".

Johannes har selv jobbet som lærer. Han ble født i Danmark, er opprinnelig fra Eritrea, og kom til Norge som niåring. Josef Johannes har studert statsvitenskap ved Universitetet i Oslo, jobbet med ungdommer og vært festarrangør. Ideen om å skape tegneserien The Urband Legend fikk han på ferie i Sør-Afrika og Botswana i 2010. Josef var i Botswana da han så to små barn som minte han om han og hans bror:

– Jeg hadde alltid drømt om å dra på safari i Afrika. Da jeg var i et fattig område så jeg to fattige barn. Jeg ga dem is og ti dollar og guttene ble rørt til tårer. Jeg ble lei meg for at jeg ikke kunne gi dem noe mer, og fem måneder senere skapte jeg superhelten, som jeg håper kan gi barn som dem inspirasjon og håp, sier Yohannes.

Yohannes forteller videre at han ønsket å gi en stemme til dem som ikke har det og og gi barn gode forbilder som de kan se opp til. Hans mål med The Urban Legend er å få serien distribuert til massemarkedet.

– Vi har ventet for å få nok utgaver. Nå er vi oppe i 27 utgaver og vil komme i gang med å jobbe med distribuering, forteller den unge forfatteren.

– Ingen trodde på meg
Selv drømte Yohannes om å bli en statsminister som barn og forteller om utfordringer han opplevde som ung:

– Jeg søkte en mentor, men det var ingen som trodde på meg, ei heller var det noen som hadde tid, så jeg gikk til en bokhandel og kjøpte ti bøker av fremgangsrike mennesker, som jeg satt og studerte om natten.

Yohannes mener også vi trenger forbilder og at alle har et talent:

– Hvis ikke noen har tid eller har tro på det du gjør, så gjør research selv. Alle har et indre talent. Finn talentet og bruk det, råder Yohannes. Talent er som en blomst. Jo mindre du vanner det, jo fortere dør det – så bruk det.

Samfunnsengasjert
Yohannes har alltid vært opptatt av å ta opp samfunnsproblemer i utgavene sine og har blant annet utgitt en antimobbeutgave av The Urban Legend. Han ble selv mobbet da han var liten og bestemte å lage en antimobbeutgave etter å ha lest mye om mobbing. Yohannes har også utgitt en Nelson Mandela-utgave som omhandler skole, utdanning og selvrespekt.

Arbeidet med å stable en serie på beina har ikke bare vært lett, innrømmer forfatteren.

– I begynnelsen var det veldig vanskelig. Jeg fikk avslag fra alle i Norge, folk lo seg i hjel da jeg fortalte dem om superhelten min. Det var tøft og ensomt. Jeg solgte leiligheten og bilen min for å jobbe med tegnserien. Folk tok meg ikke seriøst, og jeg fikk også mange hatmeldinger. Til slutt dro jeg til USA da jeg følte at dette var min siste sjanse, forteller den unge forfatteren.

Etter at NRK lagde en dokumentar om Yohannes reise i USA fikk han også gjenombrudd her i Norge.

– Da ble det noe helt annet, foreller Yohannes. Nå ble Yohannes også godt kjent i Norge.

Savnet superhelt
Yohannes tror suksessen med The Urban Legend kommer av at han har skapt en superhelt folk har savnet:

– Jeg har skapt en veldig menneskelig superhelt som folk savna. Folk ser noe i han som de kunne se i seg selv. Man ser en reise som man ikke ser i de andre heltene, forteller Yohannes.

Tegneren Steve Baker har en stor rolle i suksessen, forteller serieskaperen, og sier at han er sikker på at han ikke hadde kommet så langt uten Baker.

Det er mange nye prosjekter på gang for Yohannes, blant annet en ny konkurranse for skolebarn, som skal lanseres i det nye skoleåret:

– Dette er en konkurranse for alle skolebarn i Norge hvor alle får muligheten til å lage sin egen superhelt. Den som vinner, får sette seg ned og lage en egen utgave sammen med meg. Denne utgaven blir lansert i Norge og i hele verden, forteller han. 

Snart kommer også en klimautgave ut. Yohannes samarbeider med bl a norsk elbilforening og WWF om denne, og forteller at det er stor interesse for utgaven i USA. I klimautgaven tar han opp miljø, klima og urfolks rettigheter i Amazonas. Han jobber også med en TV-serie og lanserer dessuten en Urban Legend-utstilling både i Norge og i USA dette året.

Lager dokumentar om Malcolm X
Yohannes har i de siste årene jobbet mye med en dokumentar om borgerrettighetsforkjemperen Malcolm X, og skal nå i gang med opptakene:

– Dokumentaren om Malcoms X vil inkludere opptak som aldri har blitt sett før og vil ha stor påvirkning på mange. Jeg ser frem til å dele den med alle, forteller han.

I tillegg til dette jobber han med å utvikle et mobilspill for The Urban Legend, for superhelten er nå blitt kjent i veldig mange land.

Yohannes er fornøyd med utviklingen av afrikanske helter. Black Panther synes han er en veldig viktig film:

– Det er annerledes å se en film med kun svarte hovedroller. Filmen gir deg en stolthet, legger han til. Yohannes tror også Black Panther vil bli sammenlignet med The Urban Legend.